« Chaque école a un esprit unique. J’essaie de le trouver et de mettre l’accent dessus. »

L’école maternelle Taka Tuka à Berlin Spandau a un concept architectural basé sur l’Arbre à limonade des histoires de Fifi Brindacier. L’architecte Susanne Hofmann et un groupe d’étudiants en architecture ont élaboré ce récit avec les enfants de l’école maternelle. « C’est une sorte de Pensée Magique, un monde imaginaire des enfants aimeraient ou désirent. Ils aiment l’histoire de l’Arbre à limonade parce qu’elle fait appel à leur imagination à bien des égards ».Hoffman
La participation de l’utilisateur prend une place centrale dans le processus de conception de l’architecte basée à Berlin Susanne Hofmann. Pour les écoles maternelles et primaires, cela signifie notamment une collaboration étroite avec les enfants. Mais elle ratisse plus large que cela. Dans une série d’ateliers de travail appelés Baupiloten (« constructions pilotes »), elle invite les étudiants en architecture de l’Université technique de Berlin à participer à son processus de conception collaboratif. Elle trouve que l’apport d’idées est assez différent des siennes, enrichissant pour le travail qui en résulte. Non pas qu’elle soit bornée sur son l’architecture : « Bien sûr, je ne suis pas tout à fait indifférente aux idées préconçues », dit-elle dans une interview à son bureau à Berlin, « mais je ne crois pas dans les vérités de l’architecture. S’il n’y a aucune vérité, c’est que vous devez apprendre à connaître la communauté qui utilisera ce bâtiment ».

Pouvez-vous expliquer pourquoi vous mettez autant l’accent sur la participation ? Beaucoup d’architectes seraient un peu méfiants à ce sujet, parce qu’ils pensent que les utilisateurs n’ont pas suffisamment de connaissances ou de compréhension architecturale pour participer de manière productive.

« Ils sont tout à fait raison. La fonction de ces ateliers n’est pas de créer des espaces intérieurs avec les utilisateurs. Différentes personnes apportent différents types d’expertise dans le processus de conception. Nous, les architectes, sommes ceux qui connaissent l’espace – ou sont censés – et sur sa conception. Mais nous ne sommes pas des experts dans la façon dont les enseignants veulent enseigner, ni nous ne sommes experts dans le genre de l’espace dans lequel les utilisateurs se sentent à l’aise. Ainsi, cela nous aide beaucoup de parler avec les enseignants et les étudiants ou les enfants, et organiser ce genre d’ateliers. L’objectif est d’appréhender leurs idées sur le bâtiment, en particulier en ce qui concerne le caractère et l’atmosphère des espaces. Par exemple, nous pouvons savoir s’ils préfèrent un environnement rude ou confortable. »

Il y a beaucoup d’utilisateurs dans un bâtiment scolaire : les élèves, les enseignants, l’administration. Chacun d’eux peut avoir une vision différente de ce genre d’atmosphère des besoins. Comment gérez-vous ces différences ?

« Nous devons travailler de manière très abstraite. Il est très important de ne pas demander aux gens d’emblée quelles sont leurs préférences. Si vous le faites, vous obtiendrez une liste de souhaits que vous ne pourrez jamais satisfaire. Une stratégie plus efficace réside dans le fait de travailler sur les qualités. En général, nous essayons d’échanger avec toutes les catégories d’usagers lors de la même séance. Cela nous aide à trouver un terrain d’entente, le « savoir socialement robuste » de ce que nous appelons « l’équipe du bâtiment », toutes les personnes impliquées dans notre processus de conception collaborative. »

Alors quand vous parlez avec eux, qu’est-ce que vous cherchez comme information au niveau design ? Pouvez-vous être plus précis ?

« J’essaie de comprendre le programme des espaces. Lorsque nous avons travaillé avec l’école primaire Erika Mann, ici à Berlin par exemple, il était important pour les enseignants que les couloirs puissent être utilisés par les enfants pour le travail ou juste pour traîner, pour communiquer de manière informelle. Après tout, je dois savoir comment ils aimeraient utiliser l’école. C’est là que tout commence. »
« L’école Erika Mann était notre premier projet, achevé il y a environ douze ans. Ils nous ont contactés parce que les enfants voulaient une plus colorée. Au début, je n’étais pas vraiment intéressée. Je n’avais jamais essayé ce genre de processus collaboratif avant, mais je voulais avoir un projet pour travailler avec mes élèves, mais faire seulement une école plus colorée n’était pas exactement un projet adapté pour des étudiants en master. Puis j’ai rencontré le chef d’établissement, et elle avait des choses intéressantes à dire. Elle voulait des enfants impliqués dans ce à quoi l’école pourrait ressembler, même si elle n’était pas vraiment sûre de ce qui en sortirait et s’il y aurait assez d’argent. Comme c’était mon travail d’enseigner aux élèves, j’ai saisi l’occasion d’en faire un projet universitaire dans lequel mes élèves ont travaillé avec les enfants. Ce fut le début des « Baupiloten », une série d’ateliers que j’ai animés avec un groupe d’étudiants de l’Université technique où ils collaborent avec moi sur mes projets. Malheureusement, les ateliers se terminent bientôt, parce qu’ils ne correspondent pas au programme universitaire actuel. »

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Quelle forme a pris la participation ?

« L’école comprenait des enfants de vingt-cinq minorités immigrées différentes, alors nous avons demandé aux enfants de dessiner des images de leur pays d’origine. Le directeur de l’établissement a jugé indispensable que ces cultures se rencontrent dans un échange positif. L’aspect haptique était également important, parce que la maitrise des enfants de la langue allemande était souvent très limitée, donc ils avaient besoin d’autres moyens de communication. Malheureusement, le seul exercice de dessiner ne marchait pas très bien. Les enfants ont dessiné des choses comme leur terrain de football ou le peu de place où ils vivaient. Pour eux, leur vrai pays était Berlin. Ainsi, à la place, nous avons commencé à faire des collages. A l’université, j’ai essayé la même technique avec mes élèves. C’était un bon moyen pour eux de se lâcher, et de sortir de leurs idées préconçues sur l’espace. Les collages ont fonctionné pour tout le monde dans le processus de conception de l’école Erika Mann. Il a donné aux enfants un moyen d’exprimer ce genre d’environnement qu’ils voulaient, et pour les étudiants, c’était un moyen non conventionnel de stimuler la pensée. »

Qu’avez-vous appris des « Baupiloten » ?

« La meilleure chose quand on travaille avec les élèves, c’est qu’ils ne sont pas comme moi. Les architectes séniors se préoccupent du budget et toutes les règles et restrictions. Nous avons tendance à exclure les idées dès le début dans un objectif d’efficacité. Mais les étudiants ne font pas comme ça. Ils viennent parfois avec ce qui peut sembler à première vue des idées absurdes si vous pensez que « oh non, ça va coûter beaucoup trop cher ». Mais j’essaie de les écouter et de leur donner la place pour développer leurs idées, et finalement nous avons trouvé des moyens de les travailler en restant dans le budget ».

Vous avez souvent mis en place des histoires dans vos créations. Il y a un dragon pour l’école Erika Mann, l’Arbre à limonade pour la maternelle Taka Tuka et l’arbre de rêve pour la maternelle Dream Tree. Quelle est la fonction de ces histoires dans le processus de conception ?

« Il s’agit d’un récit que nous avons développé avec les enfants. Ce récit devient un ingrédient de notre concept architectural, que nous n’avions pas auparavant. Le récit peut être considéré comme une Pensée Magique, la représentation d’un désir, un monde imaginaire qu’ils aimeraient ou désirent. Après les premiers ateliers, nous avons des ateliers de reformulation. La Pensée Magique joue un rôle important dans toutes les phases menant à la dernière, la phase de construction « .

Qu’est-ce qui peut mal se passer dans ce processus?

« Le danger, en particulier avec des projets complexes, c’est que certaines personnes n’aient pas confiance dans cette manière de concevoir, et qu’il y ait des changements dans les personnes à qui vous parlez. Cela devient vraiment difficile si elles ne font pas partie de « l’équipe du bâtiment » dès le début – si vous ne faites pas partie de l’histoire que nous avons déjà écrite ensemble. Ils pourraient alors penser que ce que nous faisons est fou ! »

Les nouveaux utilisateurs devront vivre avec les histoires de leurs prédécesseurs. N’est-ce pas un problème ?

« Pas au vu de notre expérience. À l’école primaire Erika Mann, de nouveaux enfants arrivent chaque année, s’identifient à l’histoire et l’interprètent de leur propre manière. C’est aussi ce qui s’est passé dans les autres écoles. La maternelle Taka Tuka a été terminée il y a près de sept ans. L’histoire que nous avons développée avec les enfants était basée sur l’Arbre à limonade de Fifi Brindacier. Ici, en Allemagne, les enfants utilisent le mot Limonade pour toutes sortes de boissons sucrées aux couleurs vives. Nous avons fait quelques expériences, et observé la façon dont les enfants et les enseignants ont réagi. Les enfants ont adoré cette histoire. L’Arbre à limonade fait appel à leur imagination de bien des façons. Ensuite, l’école maternelle a continué de faire évoluer son intérieur sur le même thème, par exemple lors de la mise en place de nouvelles étagères. En tant qu’architecte, j’aurai pu m’agacer, mais vous ne pouvez pas espérer que jamais rien ne change. L’école maternelle accueille de plus en plus d’enfants, et maintenant il y a même une liste d’attente. Cela semble peut-être stupide, mais nous avons mis beaucoup d’amour dans ce projet. Mon expérience montre que chaque école est différente. Les enfants et les enseignants vont et viennent, mais l’école reste une communauté avec une ambiance et une identité distincte. Chaque école a un esprit unique. J’essaie de le trouver et de mettre l’accent dessus. »

Les réactions des collègues architectes de Susanne Hoffmann vis-à-vis de son approche radicale sont divers. Elle a commencé cette approche lors de ses études à l’ Architectural Association School of Architecture de Londres, qui encourage une approche expérimentale. Mais certaines personnes à l’université de Berlin jugent cela scandaleux.

« La plupart de mes collègues architectes ne prennent pas cela au sérieux. J’ai même eu quelques commentaires insultants, tels que le résultat est simplement décoratif. Évidemment, je ne suis pas d’accord avec eux. Grâce à cette architecture, nous changeons radicalement l’atmosphère des espaces ».

Que peut-on tirer de la conception pour les enfants ?

« Les espaces doivent être différenciés. Certains enfants sont timides et ont besoin de leur propre environnement protecteur. D’autres sont extravertis et ont besoin d’un autre type d’espace : certains jeunes enfants ont besoin de dépenser leur énergie et de courir tout le temps. D’autres aiment à s’asseoir à une table et apprendre. Certains enfants apprennent mieux en se déplaçant, et d’autres aiment étudier en position couchée. C’est incroyable de voir à quel point les modes d’apprentissage peuvent être différents. Dans l’école primaire Erika Mann nous avons fait une « grotte » abstraite où deux enfants peuvent s’asseoir ensemble et lire. Nous avons également conçu « der Hochsitz », un siège surélevé où les enfants peuvent profiter d’une vue sur tout l’espace. Bien sûr, vous ne pouvez pas faire des meubles différents pour chaque enfant, mais vous pouvez leur offrir plus de possibilités qu’un seul. Le bâtiment qui abrite l’école Erika Mann a été construit à l’époque de l’Empire allemand lorsque le système pédagogique était totalement différent de celui d’aujourd’hui. Les enfants étaient éduqués pour agir en tant que soldats, travailleurs, fonctionnaires, etc. Aujourd’hui, nous voulons les rendre capables de penser par eux-mêmes. »

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Qu’est-ce que les architectes peuvent apprendre en travaillant avec des enfants dans le processus de conception ?

« La chose la plus importante est de savoir comment communiquer avec les enfants. Mais de même que communiquer avec des adultes. Lorsque nous avons commencé à faire des collages, les enfants nous ont parlé de leurs mondes imaginaires d’une manière qui nous ont fait percevoir ce qu’ils étaient. Ils étaient capables de communiquer leur atmosphère. Quand les enfants racontent une histoire, ils le font d’une manière qui correspond avec leur âge, mais les adultes ont aussi des histoires à raconter. J’ai appris comment les contes de l’enfance ou des adultes peuvent nous aider à affiner l’architecture. J’ai aussi appris à parler plutôt des activités que du type de salles nécessaires. Alors peut-être que cette façon de concevoir permet à l’architecte de créer des espaces plus appropriés ».